ההיסטוריה של מצודת לונדון (Tower of London)

אלפי תיירים מבקרים מדי יום את מרתפי מצודת לונדון, שבעבר הייתה מאוכלסת בפושעים ידועים לשמצה, נסיכים ובני אצולה.

מצודת לונדון היא בית הכלא המפורסם ביותר בעולם, שהפך מהמקום המפחיד באנגליה לאתר תיירות מפורסם ומבוקש. אלפי אסירים נכלאו בו, החל מוויליאם וואלאס, הגיבור הסקוטי הידוע, עד אן בוליין, אשתו של הנרי השמיני. אגדות רבות חוברו על המגדל, כמו רוחות שמסתובבות במסדרונות או עורבים שפוקדים את המקום ומלווים את המתים.

מצודת לונדון לא נבנתה במטרה לשמש כבית כלא. וויליאם הכובש בנה אותה וזאת כדי לחגוג את נצחונו לאחר המלחמות שניהל, והקים טירה מפוארת במרכז לונדון כדי לפאר את שמו. בשנת 1100 נחגגה הקמת המצודה, שלא הייתה אופיינית לתקופה, משום שהייתה בנויה מאבנים ולא מעץ.

באופן אירוני, האסיר הראשון המתועד במצודה, היה גם הראשון שנמלט ממנה. הוא הצליח לברוח באמצעות חבל שהוברח לתאו. מלכי אנגליה הרחיבו את המצודה לאורך השנים, חיזקו את המבנים והרחיבו את החומה. המטרה הייתה הגנתית. מצודת לונדון הפכה לבלתי חדירה כמעט, והייתה אמרה, כי מי ששלט במצודה, למעשה שלט בלונדון כולה.

אסירים רבים החלו להיכלא במקום, משום שהחומות הרחבות הפכו את משימת הבריחה לבלתי אפשרית. גם יהודים פקדו את המצודה. לאחר שהחלה רדיפת היהודים באנגליה, כ-600 מהם נכלאו במצודה באשמת זיוף מטבעות.

במאה ה-16 הפסיקו המלכים של אנגליה לשהות במצודה והעבירו את ארמונם. המצודה הפכה לבית כלא ענק ומחסן תחמושת. ישנו ויכוח על מידת האכזריות ששררה במצודה. יש הטוענים, שיחסית לתקופה, זה היה בית כלא נוח יחסית. המצודה הייתה מיועדת לאסירים רבי מעלה, שיכלו לשפר את תנאי חייהם באמצעות קניית הטבות. ככל הנראה היו עינויים ותנאים ירודים במצודה, אולם הדבר אפיין את מרבית בתי הכלא באנגליה של אותה תקופה. ריבוי האסירים והעובדה שהיו רמי דרג, ככל הנראה הפכה את המצודה לכה ידועה לשמצה. סיפורים רבים ואגדות אורבניות נקשרו לשמה של המצודה, סיפורים מחרידים על מרתפים וחדרי עינויים הפכו להיות לרבי מכר באנגליה.

כיום מצודת לונדון היא אתר תיירות גדול ורחב ידיים. הוא מציע לצפייה את תכשיטי הכתר, יש בו גן חיות שאינו פעיל יותר ואפשרות לביקור באזורי המצודה השונים. במקום נמצאים גם מתקני עינויים שהשתמרו, שריונים וכלי נשק עתיקים. המצודה מהווה סמל בריטי של אלף שנות היסטוריה, וביקור במצודה יכול לקחת כארבע שעות.