אוכלוסייתה של רוסייה: הדמוגרפיה שעלולה למוטט את הענק הרוסי

האימפריה הרוסית הפכה למעצמה במאה השמונה עשרה, לאחר עלייתו של פטר הגדול לשלטון ב־1682, וביתר שאת, עם כיבושיה של הקיסרית קתרינה הגדולה, שב־1783 סיפחה לרוסיה גם את חצי האי קרים לאחר ניצחון על הטורקים. רוסיה אמנם ניהלה מלחמות עם שכנותיה במערב (כמו פולין ושבדיה) ובדרום (עם טורקיה ופרס) במשך מאות שנים, אך עיקר מעייניה היו נתונים באופן טבעי להתפשטות מזרחה, ושם היא לא נתקלה ביריבות. הרוסים אף הגיעו לאלסקה והתיישבו בה.

ב1814 נפולאיון ביצע את אחת מהשגיאות הגדולות ביותר בהיסטוריה המודרנית ופלש לרוסיה בחורף. מדיניות "האדמה החרוכה", ושיטת הנסיגה אל תוף רוסיה הקפואה הוכיחו את עצמם. מאות אלפי חיילים צרפתים נהרגו במלחמה, מה שהותיר את צרפת ללא גברים צעירים. ללא אותו "משאב חיוני", אוכלוסיית צרפת שמנתה דאז 30 מיליון נפש, הלכה ודשדשה ואילו רוסיה שמנתה 35 מיליון נפש החליפה את צרפת כאחת מארבעת הגדולות. לצד בריטניה, פרוסיה ואוסטריה. רוסיה הפכה לכוח מאיים והוכרה כמעצמה, אולם השלטון נותר מושחת ובלתי יציב בשל הצאר והעובדה שהוא שמר על רוסיה כמדינה חקלאית ולא מתקדמת.

ערב מלחמת העולם הראשונה היו באימפריה הרוסית כ־167 מיליון נפש — כעשירית מאוכלוסיית העולם. היא היתה השלישית בגודל האוכלוסייה, לאחר סין והאימפריה הבריטית (כולל הודו), וחלשה אז על שטחי אוקראינה, בלרוס, המדינות הבלטיות ואף על חלק מפולין. לשם השוואה, בסין חיו אז כ־400 מיליון בני אדם, ובהודו כ־250.ב1917 החלה המהפכה הקומוניסטית, מלחמת העולם הראשונה היוותה מכת מוות לשלטון הצאר ובאותה תקופה נהרגו מיליוני רוסים כתוצאה מהקרבות בבית ומלחמת האזרחים שפרצה. ב1926 עדיין חיו בה כ-170 מיליון בני אדם, אולם אז הגיעה סטאלין רוצח ההמונים ובצורה של צעדים דרמטיים הצליח לגורם לצניחת האוכלוסייה ברוסיה ובסביבתה. במאה העשרים מתחוללים בברית המועצות אירועים שגורמים למותם של עשרות מיליוני רוסים, אוקראינים ואחרים, ובהם רעב, מגפות ובעיקר מלחמות: מלחמת העולם הראשונה, מהפכת אוקטובר והרעב שבעקבותיהן, שבהם מתו כ־20 מיליון בני אדם; הרעב הגדול והטיהורים של סטאלין בשנות השלושים, שבהם מתו כ־10 מיליון איש; והאירוע הגדול מכולם — מלחמת העולם השנייה, שבה מתו כ־26 מיליון מתושבי ברית המועצות. נוסף על כך סבלה המדינה מצניחה דרמטית בילודה במשך שנות המלחמה.

שתי המלחמות הביאו לצניחת האוכלוסייה הדרמטית ביותר בהיסטוריה של רוסיה. אולם לאחר מלחמת העולם השנייה החלה התאוששות, דור שנות השישים השבעים והשמונים לצד הכיבושים של מדינות רבות במסגרת ברית המועצות הביאו לגדיל עצום באוכלוסייה: 287 מיליון בני אדם. אולם התמוטטות ברית המועצות בשנות ה-90 במושגים דמוגרפיים היוו את אחד מהאסונות הגדולים שידעה מדינה אי פעם בהיסטוריה האנושית, רעב, חורפים קרים והגירה שלילית בקנה מידה עצום הביאו לירידה חדה באוכלוסייה. תוחלת החיים ירדה מ67 ל-59 שנים, ממוצע הלידות ירד ל-1.2 לאישה , מדינות עזבו את רוסיה וכמובן רוסים גדשו בעיקר את שעריה של ארצות הברית.

כיום ממוצע הלידות עדיין נמוך ועומד על 1.7 לידות למשפחה. רוסיה קלטה מהגרים מכל המדינות הסובייטיות לשעבר והשתלטה על חצי האי  קרים, מה שהשהה את הירידה הדמוגרפית החדה. פוטין החל בתוכנית של 40 מיליארדרי דולרים לעידוד הילודה, אולם ספק שצעדים אלו יצליחו אוכלוסיית רוסייה תשגשג פעם נוספת. ללא שינוי דרמטי ב2020 אוכלוסיית רוסיה תזדקן באופן דרמטי והלחץ על הצעירים יגדל מה שעלול לגרום למשבר הכלכלי והחברתי הגדול ביותר בהיסטוריה של רוסיה.